sábado, mayo 05, 2018

¿Sabes quién es el culpable de que no tengamos claro cuál fue el primer ordenador personal de la historia? Steve Jobs, pero esta es toda la historia (Segunda Parte)

Ahora que ya tenemos claro quién fabricó el ordenador personal (y de paso ayudó de forma considerable a diseñar el primer microprocesador) vamos a avanzar un poco más en el tiempo porque aún hay sorpresas.

Figura 8: ¿Sabes quién es el culpable de que no tengamos claro cuál fue el
primer ordenador personal de la historia? Steve Jobs, pero esta es toda la historia
(Segunda Parte)

El mismo año en que salió al mercado el Altair (1975) un ingeniero llamado Chuck Peddle que trabajaba en la empresa MOS Tecnology, fabricó un microprocesador llamado 6502. Este chip arrasó en el mercado ya que era el más barato de todos (costaba sólo 25$) los que se podían encontrar por aquella época. Este chip se utilizó primero en las videoconsolas Atari lo cual le dio una tremenda popularidad en aquellos años.

Apple I y Apple II

Pero no sólo se instaló en estos dispositivos para juegos (también lo usaba la mítica Nintendo NES) sino que dos grandes compañías, desconocidas por aquella época, también lo usaron para sus ordenadores. Esas compañías fueron Apple y Commodore y ahora veremos como ambas se cruzaron y por caprichos del destino, tomaron caminos separados cuando casi estaban predestinadas a hacerlo juntos ya que Commodore casi compra Apple, pero esta es otra historia que ya os contaremos en otra ocasión.

Los miércoles por la tarde era cuando se solían reunir los componentes del HomeBrew Computer Club. En una de esas tardes dos muchachos llamados Steve Wozniak y Steve Jobs aparecieron con una caja de madera y una placa llena de chips. Era el prototipo del famoso Apple I y tenía como CPU el MOS 6502.

Figura 9: Microprocesador MOS6502

Uno de los asistentes a esas reuniones del Homebrew Computer Club era un vendedor de componentes electrónicos de la zona que tenía una tienda llamada Byte Shop y se interesó por ese prototipo. Wozniak y Jobs vendieron más tarde 200 unidades en 6 meses a un precio de 666$. Finalmente, aunque no tuvieron especial éxito de ventas, se lanzaron a la aventura y el día 1 de abril de 1976 había nacido la empresa Apple Computer Company.

Un dato curioso es que el mismísimo Chuck Peddle ayudó a Steve Wozniak y a Steve Jobs a crear su ordenador en un momento crítico cuando se encontraron con algunos problemas. Peddle ayudaba a todo el mundo que estuviera interesado en desarrollar cualquier tipo de proyecto para el 6502. Tal y como se indica en el libro de Brian Bagnall “Commodore: A Company on the Edge”, el mismo Peddle contaba:

 “Cuando estaba de visita en Atari, el manager de la costa oeste me dijo: hey, aquí hay algunos chicos trabajando en una máquina en su garaje y no les funciona. Nosotros tenemos un sistema de desarrollo, entonces ¿por qué no vamos y les ayudamos?”
Luego veremos que Peddle estaba ayudando a los que luego se convertirían en sus máximos rivales en la lucha por el ordenador personal.

Al igual que pasaba con el Altair, el Apple I se vendía como kit o ya ensamblado, pero necesitaba de algunos periféricos más para completarlo como un teclado, un reproductor grabador de casete y una televisión. Una vez terminado el Apple I, Wozniak se puso a trabajar de inmediato en su nuevo ordenador, el Apple II también basado en el mismo microprocesador 6502.

Figura 10: Publicidad anunciando el nuevo Apple I

Esta vez sí era un ordenador más completo que el Apple I incluyendo gráficos a todo color (el primero de la historia de los ordenadores personales) el cual tenía 4KB de RAM y varios periféricos como una unidad de disco flexible de 5 ¼ pulgadas. El Apple II salió al mercado en junio de 1977 y es el ordenador oficialmente considerado como el padre de todos los ordenadores personales.

Commodore

Pero volvamos con la empresa Commodore que tiene mucho que decir en esta historia. MOS pasó a manos de Commodore en 1976 y en enero de 1977, unos meses antes de la salida al mercado del Apple II, Chuck Peddle, el ingeniero que creó el MOS 6502 y que ayudó a los chicos de Apple a crear su ordenador, presentaba en la feria Winter Consumer Electronics Show el Commodore PET.

Por aquella época ya se sabía el precio del Apple II cuando saliera al mercado, unos 1300$, pero el Commodore PET tenía un precio que era casi la mitad: 795$. Además, tenía incluso mejores características técnicas que el Apple II, compartían el mismo microprocesador Intel 6502, tenía 4KB de memoria RAM, 16KB de ROM y Bill Gates (ya con su nueva empresa Microsoft) también desarrolló un BASIC para este ordenador. Estas historias sobre el inicio de Apple las tenéis en detalle en el libro de Microhistorias: Curiosidades y anécdotas de la historia de la informática, que escribimos muchas de esta época.

Por cierto, hay que destacar la gran visión de negocio y futuro de Bill Gates porque aquí también realizó una gran maniobra de marketing (aparte de la mayor de todos los tiempos cuando le vendió a IBM su MSDOS poniendo como condición obtener beneficios por venta realizada) vendiéndole el mismo código del BASIC del PET a Apple para su Applesoft BASIC.

El Commodore PET también tenía otra ventaja, ya tenía incluido el monitor, el teclado y una unidad de casete en el mismo chasis por el mismo precio. Toda una ventaja ante la inminente salida de su competidor, el Apple II, el cual sólo tenía un teclado integrado.

Figura 11: Commodore PET vs. Apple II

Y es aquí donde empieza la polémica de quién es el padre del ordenador personal ¿Commodore o Apple? ¿Wozniak o Peddle? Hay que admitir que el PET tenía algunas mejoras respecto al Apple II y no solo en los periféricos que incorporaba. Por ejemplo, el Apple II no tenía caracteres en minúsculas, tampoco tenía teclas de cursores, el BASIC no tenía coma flotante (hasta que Bill Gates se lo vendió y lo sacaron en la versión IIc) y finalmente el precio comparado con el Apple II era bastante inferior. Además, fue técnicamente presentado al público antes que el Apple II.

Los colores y los juegos

Entonces ¿por qué fue tan famoso el Apple II? Pues porque tenía algo que el PET no tenía: colores. Y no hay nada mejor para los videojuegos que los colores. Wozniak diseñó el Apple II a partir de los mismos principios de las máquinas recreativas Atari por lo que los juegos estaban en la mente de Wozniak desde el primer momento cuando diseñó el Apple II.

Así que a pesar del mejor precio del Commodore PET y todas sus prestaciones, el Apple II se hizo muy popular entre los chavales y no tan chavales de la época que se pusieron a programar juegos míticos como el Prince of Persia, Might and Magic o Ultima.


Figura 12: Ultima en Apple 2


Al principio de salir al mercado PET vendía más unidades que el Apple II pero en 1980, cuando todos estos juegos aparecieron Apple llegó a vender 210.000 unidades más que Commodore. Apple había ganado la batalla, le había pasado algo similar a lo que luego ocurría con el ZX Spectrum en Europa, aunque en este caso sí que era el ordenador más barato, pero tenía una gran cantidad de juegos publicados. 

Sobre la respuesta de quién fue el padre del primer ordenador, si Wozniak o Peddle, claramente me quedo con Wozniak. Peddle era un gran ingeniero y diseñó una máquina maravillosa y un microprocesador que cambió toda una época, pero lo hizo con todo un equipo de profesionales detrás de él de la empresa Commodore y MOS. Wozniak diseño el solito prácticamente todo del Apple II, parte de su sistema operativo e incluso la primera versión de BASIC

Pero no solo eso, él también diseñó las unidades de disco externas. Además, la fuente de alimentación del Apple II fue todo un hito que ha servido como base para las modernas fuentes de alimentación conmutadas (aunque esta no fue creada por Wozniak, sí influenció en su diseño). Así es Wozniak hoy en día, en esta foto con Chema Alonso y Kevin Mitnick.


Para concluir, si te preguntan otra vez quién inventó el primer ordenador personal responde que la pregunta no es sencilla responder. Puedes decir que Datapoint sentó las bases del ordenador personal usando un modelo basado en microprocesadores y que Steve Wozniak y Chuck Peddle crearon cada uno por su lado, dos estupendas máquinas que revolucionaron el mercado, pero el mago, el hacker por excelencia es y siempre será Steve Wozniak. Como ves la respuesta no es fácil, pero lo que sí puedes decir sin temor a equivocarte que es el inventor del ordenador personal NO FUE Steve Jobs.

Autor: Fran Ramírez, (@cyberhadesblog) miembro del equipo de Crazy Ideas en CDO en Telefónica, autor del libro "Microhistorias: Anécdotas y Curiosidades de la historia de la informática (y los hackers)", del libro "Docker: SecDevOps" y del blog Cyberhades.

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